Apuesta por el deseo de Peet Surect

Apuesta por el deseo de Peet Surect

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Apuesta por el deseo de Peet Surect pdf

Apuesta por el deseo: Un libro de romance histórico de regencia de Peet Surect pdf descargar gratis leer online

Laura Hawkins sabe que está destinada a una vida de servidumbre en la mansión de Sage Brook. Mientras trabaja en la casa de Norman Pembroke, el duque de Bancroft, siempre ha soñado con ascender de humilde criada a institutriz. A pesar de saber que esta oportunidad puede no aparecer nunca, su amor por la lectura es suficiente para mantener vivo el sueño. Pero poco sabía ella que el destino le depararía un giro imprevisto que convertiría este sueño en una realidad tangible… Cuando Eduardo, el entrañable y atractivo hermano del duque, viene de visita, lo último que ella esperaba era acabar bajo su techo y lejos del único lugar que ha conocido. Laura se verá inevitablemente seducida por su arrebatadora belleza, pero ¿se permitirá finalmente rendirse a su ardiente deseo por él?

Edward Pembroke siempre ha sido todo lo contrario a su hermano. Siendo él mismo cariñoso y obediente, estaba en contra de la afición de su hermano por el juego que mermaba cada día la fortuna de los Pembroke. Cuando finalmente decide enfrentarse a él por su caprichoso hábito, ambos acaban participando en una fatídica noche de juego, y Edward gana el premio de llevarse lo que quiera. Sin pensarlo dos veces, elige a Laura, ya que su carácter ardiente enciende una chispa en su interior. Una vez que se trasladan a su casa, no puede evitar quedar hipnotizado por cada movimiento de ella, dispuesto a hacer lo que sea necesario para poseerla. ¿Conseguirá convertir este prometedor deseo en un amor eterno?

La atracción de Laura y Edward es imposible de negar, pero sus evidentes diferencias de clase amenazan su innegable lujuria. Cuanto más tiempo pasan juntos, más pierden sus corazones y sus cuerpos el uno por el otro. ¿Su apasionada conexión será lo suficientemente fuerte como para romper los obstáculos insuperables? ¿O su acalorado romance se consumirá antes de que se incendie?

«La apuesta del deseo de un señor» es una novela romántica histórica de aproximadamente 60.000 palabras. Sin trampas, sin cliffhangers y con un «felices para siempre» garantizado.

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Introducción
Laura Hawkins sabe que está destinada a una vida de servidumbre en la mansión de Sage Brook. Mientras trabaja en la casa de Norman Pembroke, el duque de Bancroft, siempre ha soñado con ascender de humilde criada a institutriz. A pesar de saber que esta oportunidad puede no aparecer nunca, su amor por la lectura es suficiente para mantener vivo el sueño. Pero poco podía imaginar que el destino le depararía un giro imprevisto que convertiría este sueño en una realidad tangible… Cuando Eduardo, el entrañable y atractivo hermano del duque, viene de visita, lo último que esperaba era acabar bajo su techo y lejos del único lugar que ha conocido. Laura se verá inevitablemente seducida por su arrebatadora belleza, pero ¿se permitirá finalmente rendirse a su ardiente deseo por él?
Edward Pembroke siempre ha sido todo lo contrario a su hermano. Siendo él mismo cariñoso y obediente, estaba en contra de la afición de su hermano por el juego que mermaba la fortuna de los Pembroke cada día. Cuando finalmente decide enfrentarse a él por su caprichoso hábito, ambos acaban participando en una fatídica noche de juego, y Edward gana el premio de llevarse lo que quiera. Sin pensarlo dos veces, elige a Laura, ya que su carácter ardiente enciende una chispa en su interior. Una vez que se trasladan a su casa, no puede evitar quedar hipnotizado por cada movimiento de ella, dispuesto a hacer lo que sea necesario para poseerla. ¿Conseguirá convertir este prometedor deseo en un amor eterno?
La atracción de Laura y Edward es imposible de negar, pero sus evidentes diferencias de clase amenazan su innegable lujuria. Cuanto más tiempo pasan juntos, más pierden sus corazones y cuerpos el uno por el otro. ¿Su apasionada conexión será lo suficientemente fuerte como para romper los obstáculos insuperables? ¿O su acalorado romance se consumirá antes de que se incendie?
Capítulo 1
Laura Hawkins se asomó a la ventana de su acogedora habitación en el último piso de la mansión Sage Brook. El exterior estaba gris y apagado, algo a lo que Laura se había acostumbrado. Aunque Laura disfrutaba mucho de la libertad de ser una criada en la gran finca, de tener una habitación para ella sola, e incluso su propio escritorio, sabía que le faltaba algo.
Había leído la gran pila de libros que había en el rincón, había aprendido a no golpearse la cabeza con el pintoresco techo inclinado e incluso había destacado en la enseñanza del francés. Todo este progreso se debía al hecho de que prácticamente no había nada que hacer en Sage Brook.
Sin embargo, se mantenía ocupada. La mansión era tan amplia que Laura siempre estaba quitando el polvo y barriendo, aunque estuviera quitando el polvo y barriendo los mismos lugares que había limpiado el día anterior. El señor de la casa, lord Norman Pembroke, duque de Bancroft, era la razón por la que el personal era tan enorme en Sage Brook, pero aun así había poco que hacer.
No muy dado a entretenerse, ni siquiera a encontrar una esposa que le diera hijos, Norman Pembroke prefería sentarse en su biblioteca durante horas y horas, leyendo viejos tomos y mirando el fuego. Por supuesto, no había ni una mota de polvo en ninguno de esos viejos libros. Laura se había encargado de ello. Pero aparte de las frecuentes tazas de té y las ocasionales galletas, Norman no era en absoluto exigente.
Debido a todo este tiempo libre y a la falta de sustento en Sage Brook, Laura tenía espacio para soñar. Deseaba ser algún día institutriz. Al apartarse del aburrido paisaje de su ventana para mirarse en el espejo, admiró su uniforme blanco y negro finamente almidonado. Era sencillo, que era lo que Laura siempre prefería en cuanto a la vestimenta y la conducta.
Sin embargo, si un día su sueño se hiciera realidad y se convirtiera en institutriz, podría llevar algo mucho más atractivo. Laura sabía que no sería un impulso significativo para su posición en la vida, pero sería un impulso, no obstante. En lugar de limpiar el polvo de los libros, les leería a los niños. En lugar de barrer el suelo, enseñaría a los niños a bailar y a comportarse como corresponde a un niño de la sociedad. Habría risas y juegos, y mientras los niños aprendían, Laura también lo haría.
Laura frunció el ceño ante el espejo. Tal vez estaba llegando demasiado alto. Su pelo castaño chocolate estaba recogido en un moño, su piel de alabastro era atractiva y su figura era fina. Todos estos eran rasgos de los que sentirse orgullosa, pero en el fondo, Laura no quería llamar la atención en lo más mínimo.
Su exterior tímido era una máscara que se ponía para salir adelante. Sólo después de un largo día de apenas trabajo, Laura volvía a su habitación, se soltaba el pelo y metía la nariz en un libro, donde sentía que vivía de verdad.
Laura levantó una mano y se llevó el medallón al cuello. Lo abrió, mirando la foto de su difunta madre, Constance. La propia Constance había sido criada tras la muerte de su marido. Laura se había criado en otra finca en la que trabajaba Constance, pero los terrenos no eran ni de lejos tan majestuosos como la mansión Sage Brook. Laura no podía creerlo cuando, tras la trágica muerte de su madre, le ofrecieron trabajo en Sage Brook.
El duque de Bancroft era uno de los más ricos de toda Gran Bretaña, y a Laura le sorprendió su suerte. Más tarde se le explicó que el duque podía ver el pedigrí de Laura y valoraba el hecho de que se hubiera criado en una finca independiente. Todas estas cosas confluyeron para colocar a Laura en Sage Brook, donde, a pesar del aburrimiento, Laura encontraba la felicidad de vez en cuando.
Al salir de su pequeña habitación, Laura bajó las escaleras de caracol y se dirigió a la cocina. Había cierto revuelo, lo cual era muy sorprendente. El mayordomo, Percival, corría de un lado a otro como un pollo con la cabeza cortada. Esto era muy sorprendente teniendo en cuenta que Percival solía sentarse en los escalones de la entrada fumando en pipa, algo que no habría sido aprobado en ningún otro hogar. «¿Dónde está Stanley? Tengo que hablar con Stanley».
Stanley era el chef. Otro hombre que pasaba gran parte de su tiempo esperando, porque Lord Pembroke parecía vivir de una dieta de pescado al horno y espárragos. Laura observó cómo Percival entraba en la cocina y lo siguió. Lo que descubrió allí le hizo abrir los ojos. Su mandíbula cayó hacia el suelo. Nunca había visto tanto movimiento. Llevaban ollas y sartenes, traían flores frescas del jardín, y Laura pudo oler, de entre todas las cosas, una sopa caliente en el fuego. ¿Y eso era pan fresco? Lord Pendergast siempre rechazaba el pan. Sin duda, algo extraordinario estaba ocurriendo, y Laura deseaba llegar al fondo del asunto de la manera más silenciosa posible. 
Decidiendo no hablar con Stanley ni con Percival directamente, ya que no era su puesto, Laura buscó a su amiga, confidente y compañera de la criada, Diana Cooke. Aunque las dos chicas no pasaban mucho tiempo juntas, se comunicaban mucho a través de miradas, guiños de ojos y levantamiento de cejas. Laura se asombraba de lo mucho que se podía comunicar sólo de esa manera. Yendo de habitación en habitación, Laura finalmente descubrió a Diana puliendo un jarrón que ya estaba perfectamente limpio. Laura tiró del delantal de Diana.
Laura habló en un susurro. «¿Qué está pasando?»
«Oh, Laura. Me has asustado».
«Lo siento. No era mi intención».
Diana sonrió de oreja a oreja. «¿No te has enterado de la noticia?»
«¿Qué noticias?» Laura ladeó la cabeza.
«Vaya, el hermano del duque está haciendo su aparición».
«Hablas como si fuera el Regente».
«Prácticamente lo es. ¿No te he hablado de Edward Pembroke?»
«No lo has hecho, y me siento ligeramente ofendido».
Diana sonrió ante la pequeña broma. «Hace tiempo que no viene por aquí. Aunque es un hombre encantador, se rumorea que los dos hermanos tuvieron una pequeña discusión».
Laura quiso ser educada. «Eso es lamentable».
Diana siguió puliendo el jarrón, repasando las mismas superficies que ya había repasado. «Fue muy desafortunado porque todo el personal de Sage Brook adora positivamente al hermano del duque». Diana se inclinó hacia ella y bajó la voz. «Y he oído decir que no es menos rico que Norman Pembroke».
Laura suspiró. Nunca le había impresionado mucho el dinero. Laura lo veía como un medio para alcanzar un fin, pero podía entender por qué algunas mujeres se entusiasmaban con los duques ricos y los titanes de la sociedad. Estaría bien no tener que trabajar en absoluto, pero Laura suponía que esas mujeres de sociedad debían de estar terriblemente aburridas. En ese momento, Percival pasó corriendo una vez más, con las manos en alto. Stanley le siguió.
«Esto es un desastre. El primer gran evento en Sage Brook en años, y nadie recuerda cómo hacer su maldito trabajo».
«¿Cómo te atreves a culparme?», protestó Stanley. «El asador ha sufrido el desuso».
«Bueno, arréglalo, viejo amigo». Percival consultó su reloj de bolsillo. «Sólo queda una hora».
Stanley sacudió la cabeza con consternación y se alejó. «No puedo tolerar esta tensión».
Laura ahogó una carcajada. Nunca había visto a todo el mundo tan alborotado. Aunque había tensión en el aire, Laura disfrutaba de la vivacidad de las cosas. Había emoción y no podía esperar a ver a ese Edward Pembroke.
Diana volvió a susurrar. «Una hora de tiempo. Será mejor que nos pongamos a trabajar».
«Es una idea bastante buena».
Laura siguió su ejemplo de separarse y trató de parecer ocupada también. Dirigiéndose al armario de las escobas, Laura esquivó los diversos bastones que pasaban zumbando a su lado. Mientras sentía el ajetreo de las cosas, Laura no pudo evitar pensar en cómo habría sido Sage Brook si el duque tuviera familia.
¿Y si los niños anduvieran de un lado a otro, una esposa exigente pidiera esto y aquello, e invitados a la cena? Qué divertido sería. La decoración de las fiestas, el té de la tarde, las expediciones de caza. Si Norman Pembroke se interesara por algo.
Cogiendo la escoba, Laura se dirigió al lugar más discreto que pudo encontrar para barrer. Resulta que era el vestíbulo de la biblioteca del duque. La puerta de la biblioteca estaba entreabierta. Al pasar, Laura no pudo evitar echar una mirada lateral a la biblioteca. Dentro, Norman Pembroke tenía la nariz metida en un libro, como siempre. A pesar de toda la conmoción, estaba tan tranquilo y sereno como cualquiera. Aunque era un poco aburrido, Laura tenía que admirar a su maestro. Era claramente bien educado. Y a decir verdad, el duque era un hombre apuesto con su pelo rubio arenoso y su gran estatura.
Justo cuando Laura se dio cuenta de su ensoñación, el duque se volvió hacia ella y sus ojos se encontraron. Laura soltó un grito ahogado, avergonzada por haber sido sorprendida mirándolo. Laura comenzó a barrer febrilmente, tratando de olvidar el mortificante momento. El duque no respondió nada y siguió leyendo su libro. Podría haberse encontrado con un gorila en aquella biblioteca, y aun así, volvería a su libro.
Con la esperanza de escapar de aquel incómodo encuentro, Laura entró en el estudio y, una vez más, se vio frustrada. Allí, Percival mantenía una acalorada conversación con Daniel, el jardinero jefe. Laura envidiaba su posición. Como los terrenos de Sage Brook eran tan extensos, Daniel siempre tenía mucho que hacer y parecía un hombre alegre por ello. Ese día en particular, Daniel frunció el ceño mientras Percival le hablaba. Laura se ocultó de su vista.
«Me temo que esto podría ser nuestro fin», dijo Percival.
«Edward no ha venido desde hace tiempo. Lo verá todo muy claro».
Percival se erizó. «El personal es tal vez el triple de lo que debería ser. Edward no es un tonto. A diferencia de su hermano, es un hombre muy diligente cuando se trata del dinero de los Pembroke. Temo por nuestro sustento».
«Al diablo. Eres el mayordomo de la casa. No hay posibilidad de que te despidan».
«No lo tengo claro. Llevo un tiempo aquí. Veo que se han hecho demasiados gastos. ¿Y qué he hecho al respecto? Nada en absoluto».
«No es tu posición decir. Tu trabajo es hacer lo que el maestro te dice que hagas».
«Supongo que tienes razón. Aun así, me preocupa. Tenemos un equipo de sonido aquí. La mayor parte de ellos. Pero me temo que muchos de ellos tendrán que irse».
Laura se llevó una mano al medallón que llevaba al cuello y lo apretó. ¿Muchos de los empleados tendrán que irse? Aquellas eran las palabras más horribles que Laura había escuchado en algún tiempo. Toda la emoción que había en el aire se disolvió en miedo. Laura no quería perder su puesto. Había ahorrado algo de dinero. Se sentía cómoda. Sería duro tener que buscar otro puesto. Pero si podía decir que una vez trabajó en el gran Sage Brook, tal vez mejoraría sus posibilidades. 
Tal vez, si el temido suceso ocurriera, sería el destino el que le diría a Laura que por fin obtuviera el puesto que realmente deseaba: ser institutriz. Tal vez de la calamidad surgieran nuevos comienzos. Al menos, eso es lo que esperaba Laura, que deseaba mantener siempre una visión positiva de las cosas.
Siguió recorriendo el pasillo antes de oír el estruendo de un trueno. Era muy siniestro, ciertamente. Laura se acercó a la ventana que daba al jardín, agarrando la escoba con sus pequeñas manos. La lluvia caía desde el cielo y Laura inclinó la cabeza hacia un lado. ¿Traería Edward Pembroke consigo una nueva vivacidad o un inevitable aguacero?
Capítulo 2
Edward Pembroke estaba sentado en su escritorio, mirando una vela parpadeante. La lluvia que caía en el exterior era implacable, y Edward se preguntaba si debería hacer el viaje a la finca de su hermano. Aunque apenas podía llamarla finca de Norman porque Edward tenía tanto interés en ella como Norman. De hecho, Edward sentía que era el que más se preocupaba por Sage Brook. La mayor parte de la fortuna familiar estaba en ella, pero la propia finca de Edward valía mucho.
Apartó una pila de papeles y suspiró. Aunque Edward era diligente con las cuentas financieras y los negocios, no era del tipo que ansiaba pasar su vida detrás de un escritorio. Edward era un hombre de acción. Le gustaba la caza, el deporte y todo lo relacionado con el aire libre. Este deseo de respirar aire fresco le proporcionaba a Edward su complexión saludable y su complexión más bien grande. Incluso más grande que su hermano, y se decía que Norman era un hombre bien dotado.
Al oír los truenos, Edward se acercó a la ventana y observó cómo las gotas de lluvia corrían por los cristales. Iba a ser una noche terrible, pero Edward estaba decidido a ver a su hermano y a Sage Brook. Su pelea por asuntos financieros, y la aversión de Edward por el hastío general de su hermano, habían conducido a un período de respetuoso silencio entre ambos. Edward sintió la responsabilidad de tender la mano a Norman para crear una distensión. Norman accedió, de forma vacilante, y Edward fijó la hora y la fecha en que podrían compartir la cena, como en los buenos tiempos en que no estaban enfrentados.
Justo en ese momento, una de las criadas de la finca, Missy, entró tranquilamente en la habitación llevando una bandeja. «¿Té, señor?»
Edward miró a la pequeña y tímida Missy y se enderezó la corbata. «No, te lo agradezco. Iré de camino a Sage Brook».
«¿Ninguna antes de que te vayas?» Missy se sonrojó. «¿Para estar caliente?»
Edward esbozó una sonrisa de satisfacción. «Una vez más, creo que voy a pasar».
«Sí, M’Lord». Missy hizo una reverencia nerviosa, y Edward siguió sonriendo.
No le entraba en la cabeza que las damas de su personal se sonrojaran a menudo en su presencia. A veces oía risitas femeninas. Aunque Edward se sentía halagado, nunca se aprovecharía de esa atención. Su único objetivo era tratar al personal con el máximo respeto para que tuvieran una vida próspera.
Siempre que un miembro del personal pedía tener a una persona de su familia bajo el empleo de Edward, éste lo complacía. En general, Edward sentía que todos, sin importar su posición, merecían respeto.
Al salir por la puerta principal de su finca, su chófer, Charles, estaba allí esperándole bajo la lluvia. Charles se quitó el sombrero al ver a su amo, y un charco de agua cayó de él, estrellándose en el suelo ya empapado.
«Eres un espectáculo», dijo Edward con humor.
«Es una lluvia endiablada. Nunca he visto algo así».
«¿Crees que sobreviviremos?»
«Tengo el presentimiento, Su Excelencia, de que podría sobrevivir a cualquier cosa».
«Muy amable».
Edward seguía de pie bajo el saliente, pero sabía que el momento de mojarse era inevitable.
Charles frunció el ceño. «¿Puedo coger tu paraguas?»
En ese momento, Edward se volvió hacia la casa y vio a su mayordomo, Harrison, de pie con el paraguas ya en la mano. Edward, con su espíritu intrépido, rechazó el ofrecimiento y corrió hacia el carruaje, empapándose por el camino. Una vez dentro, oyó que Charles se subía para agitar los caballos.
Mientras el carruaje avanzaba, Eduardo pensó en lo que podría ocurrir esa noche. Una oscuridad se apoderaba de él cada vez que pensaba en su hermano. Si Norman hubiera dado un paso al frente y se hubiera responsabilizado del nombre de Pembroke, tal vez Edward no tendría que sentarse en su maldito escritorio a mirar papeles y avisos.
No sentiría la horrible presión de casarse con una mujer de sociedad y tener una familia numerosa. No es que Edward tuviera miedo de casarse. Estaba decidido a acabar con ello este mismo año. Lamentablemente, Edward tuvo que elegir a su esposa más en términos de estatus que de afecto.
Edward esperaba profundamente poder encontrar una mujer que cumpliera ambos requisitos. Una mujer que estuviera a la altura del apellido Pembroke y que, al mismo tiempo, conmoviera su corazón. Tenía que ser honesto consigo mismo en cuanto a que tal sueño podría ser demasiado exagerado. Pero en cualquier caso, sería cortés con su esposa elegida y la trataría como debía ser tratada. Y Edward estaba deseando que llegara el revuelo de tener una familia. Las fiestas y las cenas, los niños correteando.
El viaje a Sage Brook fue mucho más oscuro de lo que debería ser. Aunque sólo era la primera hora de la tarde, las nubes oscuras cubrían el cielo, y era difícil admirar los hermosos paisajes del camino. Conduciendo por el largo camino que llevaba a Sage Brook, Edward observó cómo la imponente estructura en la distancia se hacía cada vez más grande.
Todas las ventanas estaban iluminadas, lo que hizo pensar a Edward que el personal estaba al corriente de su llegada. Si Edward no viniera a Sage Brook esa noche, era muy probable que pocas de esas ventanas estuvieran iluminadas.
Acercándose, mientras la lluvia seguía cayendo, Percival salió por la puerta principal y se llevó las manos a la espalda. Edward empujó la puerta del carruaje y bajó de un salto, con sus botas creando un chapoteo. Se acercó a la mansión con paso firme, sin optar por correr esta vez para librarse de la lluvia.
Percival se inclinó. «Llegas bastante pronto. Pensé en tener al personal fuera y esperando…»
«Eso no será necesario, viejo amigo. No hace falta que te pongas en plan ceremonioso».
«Pero ya sabes el cariño que te tienen».
«Y les tengo cariño. No obstante». Edward se sacudió un poco el agua del pelo. «Deseamos que esto sea un asunto casual».
Percival sonrió un poco nervioso. Pero el mayordomo siempre tenía esa mirada. El mayordomo de Edward, Harrison, era un hombre mucho más firme que Percival. Estaba agradecido por su mayordomo. Norman nunca hablaba mucho de Percival, y parecía que el tipo podía hacer lo que quisiera. Varios años atrás, hubo un caso en el que Edward sorprendió a Percival fuera fumando en su pipa.
Percival abrió la puerta y extendió la mano. «Entra».
«Te lo agradezco».
«El duque está en la biblioteca, como siempre». Percival suspiró.
«No necesito que me anuncien. Me presentaré yo mismo».
Mientras Edward caminaba por el pasillo, los distintos sirvientes con los que se cruzaba se inclinaban. Las sirvientas se sonrojaron. Era de esperar. Al acercarse a la biblioteca, Edward pudo oír el crepitar del fuego. Atravesó la puerta y allí estaba Norman, con un libro en la mano y una expresión facial triste. Si su hermano tomara el aire limpio más a menudo. Le haría algo a su espíritu. Pero Norman siempre era así. Era un niño ansioso y quería estar solo. Edward había intentado presentarle a las damas, pero con poco éxito. ¿En qué estaba pensando su hermano?»
«Norman».
Su hermano apenas levantó la vista de su libro. «Esta temida lluvia».
«Es bueno para el campo y pide una taza de té caliente».
«¿Lo has dicho para hacerte el simpático o estás pidiendo una taza de té?» Norman finalmente levantó la vista.
«Aceptaría uno si me lo pusieran delante».
Norman se acercó y tocó un timbre a su lado. Edward buscó una silla, se echó el abrigo hacia atrás y se sentó. Esperaron en incómodo silencio a que llegara el té. Finalmente, un criado entró corriendo en la biblioteca con una bandeja. Una vez servido el té, Norman suspiró y continuó la conversación.
«Hace tiempo que no te veo».
«No es totalmente mi culpa». De hecho, Edward era el que tenía que instigar el reencuentro.
«Ahora no es el momento de culparse. Disfrutaremos de la cena en el gran comedor y nos pondremos al día».
El gran comedor. Si tan sólo se utilizara de la manera para la que fue concebido. Edward recordó las extraordinarias cenas que celebraba el antiguo duque de Bancroft. La duquesa, la madre de Edward, se esmeraba en que las comidas fueran absolutamente perfectas, y así era siempre. Aquellos días de bonanza parecían tan lejanos en el tiempo. Sage Brook necesitaba vida de nuevo.
«¿Stanley sigue contigo?»
«Es un cocinero decente. No he visto ninguna razón para dejarlo ir».
«Cocinar para uno, ¿eh?»
Norman frunció el ceño. «Sí, hermano. Mi chef cocina para mí. También prepara la comida para el personal».
«Al menos se mantiene ocupado».
«¿Y no tienes un chef propio, Edward? ¿En una finca bastante grande donde vives solo?»
Edward pudo entender lo que su hermano estaba insinuando. «Tengo un chef para el futuro de mi finca. Tendré una esposa, hijos, invitados. De hecho, ya tengo invitados. Hubo una fiesta bastante pintoresca anoche».
¿Por qué Edward sentía la necesidad de dar explicaciones a su hermano? Conocía sus propias intenciones, y Edward tenía la costumbre de llevar a cabo todas sus intenciones. Estaba en su naturaleza hacerlo. 
«¿Y cuándo piensas tener esta esposa?»
Edward se aclaró la garganta. «A finales de año».
«¿Alguna perspectiva?»
«Muchas perspectivas, sólo un horrible caso de indecisión».
«Siempre fuiste popular con las damas. Lo reconozco».
«Tú también podrías serlo, Norman. Sabes que eres un tipo bien parecido. Eres un Pembroke». Edward sonrió.
«Punto de vista».
En el silencio que siguió, Edward pudo oír la lluvia que seguía cayendo fuera. No habría posibilidad de volver a su finca después de la cena. «¿Tienes una habitación preparada para mí?»
«Tengo más de veinte habitaciones preparadas para ti. Elige la que quieras».
«Muy amable».
Edward terminó rápidamente su té. El sabor era demasiado débil para su gusto, pero la temperatura era cálida y calentaba los huesos de Edward. No es que necesitara calentarse mucho porque su temperatura natural parecía ser alta. Era famoso por no llevar abrigo en invierno, a pesar de las sugerencias de Harrison.
«¿Ha recibido correspondencia de Lady Anna Rutley?»
A Edward le sorprendió que Norman lo supiera. Lady Anna era una mujer de la alta sociedad que había enviado a Edward algunas notas corteses, pero él podía adivinar la intención que había detrás de ellas. El padre de Anna era un conde al que Edward había conocido en varias ocasiones. El caballero era rico. No tan rico como Edward, pero estaba claro que tenía aspiraciones para su hija. Anna era bastante amable, aunque había algo en su porte, que Edward observaba en todas las damas de exquisita crianza. Era un poco fría. Si Edward pudiera encontrar a alguien que compartiera su misma sangre caliente.
«Anna es una dama muy cordial. Me ha escrito en alguna ocasión».
«¿Y qué piensas de eso? ¿Para el futuro?»
Edward tuvo que reírse. «Hermano, ¿estás haciendo de casamentero? Tal vez deberíamos discutir tu propia necesidad de una esposa».
Norman parecía nervioso y se levantó de su asiento, acercándose a la ventana. «¿Qué haría yo con una esposa?»
«Puedo decirte precisamente qué hacer con una esposa».
«No seas grosero, hermano».
Edward sacudió la cabeza. ¿Por qué iba a ser grosero referirse a los asuntos de la carne? Era algo natural y que Edward disfrutaba. De hecho, le hacía mucha ilusión tener una esposa que fuera igual de entusiasta con esos temas. «No veo que sea grosero. Me sorprende que lo hagas».
Norman empezó a divagar sobre otros asuntos para cambiar de tema. Edward se sirvió más té y descubrió que ya estaba frío. Norman preguntó: «¿Toco el timbre?».
«No te molestes. Lo buscaré a pie». Edward salió de la biblioteca y caminó por el pasillo. Pidió té al primer sirviente que encontró.
Capítulo 3
Laura no pudo evitar sonreír para sí misma. Aunque era un día sombrío, disfrutaba del sonido de la lluvia en Sage Brook, y le hacía gracia haber conseguido barrer el mismo trozo de suelo cuatro veces. No sabía qué hacer a continuación. Se le ocurrió que el salón podría necesitar algo de polvo, y Laura se dirigió hacia allí.
La lluvia la hacía soñar. Pensó en su vida futura como institutriz. Su vida futura imaginaria. Laura por fin dejaría de sentirse una niña para convertirse en una mujer, rica en pensamientos y aprendizaje. Tal vez, debido a su ascenso de posición, disfrutaría de una habitación más grande con una vista extraordinaria. Tal vez podría tomar el té con los niños e incluso cenar con la familia en alguna ocasión. ¿Estaba yendo demasiado lejos? Aunque sabía que sólo eran pensamientos, le ayudaban a pasar el tiempo y la monotonía del día. 
¿Qué se pondría? ¿Cómo se peinaría? ¿Qué libros la esperarían en su habitación por la noche? La historia que se desarrollaba en su mente era como una novela en sí misma. Su madre, Constance, siempre le decía a Laura que soñar e imaginar era muy importante. Después de la muerte del padre de Laura, Constance decía que ella soñaba con reunirse con él en el cielo. Visualizaba hasta el último detalle de cuándo se reunirían de nuevo. Laura aprendió mucho de su madre, y estaba agradecida de que Constance le enseñara a soñar.
Laura alargó la mano para coger su medallón una vez más y se acordó de la cosa horrible que oyó decir a Percival. Sería una tragedia que perdiera su trabajo. Para alejar estos pensamientos molestos, Laura se concentró en la tarea que tenía entre manos. En el salón, empezó a quitar el polvo. Era una habitación exquisita, y Laura pensó en lo agradable que sería sentarse allí toda la tarde con un libro y un té. Fue entonces cuando vio la taza de té vacía sobre una mesa auxiliar.
Laura fue a buscarlo para devolverlo a la cocina de inmediato. Justo cuando lo cogió, Laura oyó unos pasos que entraban en la habitación y se detuvo. Eran botas pesadas. El miedo la invadió al pensar que lo más probable es que fuera el duque, y que éste se quedaría perplejo al ver a Laura cogiendo una taza. ¿Pensaría que estaba robando? No, eso era una tontería. Laura sólo estaba haciendo su trabajo.
Haciendo acopio de valor, Laura se giró rápidamente para salir corriendo de la habitación. Su giro fue tan fuerte que se encontró con el pecho del hombre. Laura jadeó, avergonzada por haber hecho algo así. Entonces, Laura levantó la vista, esperando ver al duque.
Lo que encontró fue un hombre más alto que el duque y aún más guapo. De hecho, era el caballero más guapo que Laura había visto nunca. El instinto físico se impuso y Laura sintió que sus piernas se debilitaban. La taza de té se le cayó de las manos y se estrelló contra el suelo mientras Laura se sentía caer hacia el suelo. En ese momento, los brazos del hombre la agarraron con fuerza para evitar la caída.
«¿Estás bien?»
«Mi palabra». Laura se llevó una mano a la boca.
«¿Te has desmayado?»
«Me temo que lo siento mucho». Una vez de pie de nuevo, Laura miró la taza de té destrozada en el suelo y luego volvió a mirar los ojos deslumbrantes del desconocido. Tenía que ser Edward Pembroke. La dejó sin aliento. Tal vez el hombre más apuesto que había visto nunca. Laura sacudió la cabeza con confusión e incredulidad. Él retiró lentamente sus manos de ella, y Laura lo lamentó. Deseaba seguir sintiendo su abrazo. Entonces sintió vergüenza.
«No hay nada que lamentar. Fue un simple accidente».
«Nunca he roto nada en esta casa antes».
Edward sonrió y se rió. «He roto muchos objetos en mi época».
Laura tuvo que preguntarse si se refería o no a los corazones femeninos. «Permítame limpiar esto de inmediato». Se arrodilló para recoger los pedazos, pero sintió la mano grande y cálida de él en su espalda, deteniéndola.
«Seguramente, eso es peligroso».
Laura observó cómo se arrodillaba a su lado, ayudando a limpiar los fragmentos. «No puedo permitir que haga eso, mi señor».
La miró profundamente a los ojos, como si viera algo fascinante en ellos.
«¿Qué diablos está pasando?»
Levantó la vista, con el corazón acelerado en el pecho. Era Percival el que estaba en la puerta. Laura se levantó apresuradamente del suelo. La situación había ido de mal en peor. Primero, estaba hablando con un señor. Después, la pillaron agachada con él en el suelo. Si Laura no iba a perder su trabajo antes, sin duda lo perdería ahora.
Edward habló. «Fue un accidente inofensivo. La chica estaba limpiando y la asusté».
Percival frunció el ceño. «Seguramente, Su Excelencia, podemos encontrar a alguien más para limpiar eso».
«Siempre que no sea la chica». Edward asintió hacia Laura, con su mirada aún cálida. «Me temo que es peligroso».
«Traeré un lacayo», dijo Percival. Se detuvo y esperó en la puerta, sin duda esperando que Laura saliera de la habitación. Ella se dirigió apresuradamente a la puerta del salón.
Edward se levantó de estar agachado en el suelo. «Podríamos tomar más té en la biblioteca».
Percival se volvió hacia Laura antes de que ella saliera. «Laura, ¿podrías ir a buscar el té mientras yo llamo al lacayo?»
Laura hizo una reverencia. «Sí, señor».
«Y discúlpate con él por esta interacción».
Laura se quedó boquiabierta y sintió que sus mejillas se sonrojaban. Se volvió hacia Edward e intentó hablar, pero éste se lo impidió. «No es necesario que se disculpe. No se ha hecho ningún daño».
Se perdió en sus ojos y temió que sus rodillas volvieran a flaquear. Laura se aclaró la garganta y salió apresuradamente de la habitación, dirigiéndose a la cocina. Los latidos de su corazón no cesaban. Había hablado con un señor. La habían visto y oído.
La mortificación era demasiado grande. Entonces, la descubrieron en una habitación a solas con él. El rumor se extendió rápidamente en Sage Brook, y Laura estaba convencida de que pronto se enteraría de los chismes.
Al entrar en la cocina, Laura habló frenéticamente. «Necesito té».
El personal de la cocina se volvió hacia ella. Todos parecían perplejos. Finalmente, una sirvienta se puso a trabajar, preparando todo mientras Laura esperaba nerviosa. ¿Debía entregar el té ella misma? Percival le había dado la orden. Nunca había servido el té al duque, y Laura temía que sus manos fueran inestables. Una vez que el criado le entregó la bandeja, Laura se giró lentamente para dirigirse al vestíbulo.
Fue como si el tiempo se detuviera mientras lo llevaba. Laura podía oír el tintineo de las tazas y los platillos al pisar. Se concentró en mantenerse firme y logró llegar a la puerta de la biblioteca, que agradeció que estuviera entreabierta. Al entrar en la biblioteca, se encontró con el silencio mientras cruzaba la sala, localizando un lugar donde dejar la bandeja.
El Duque de Bancroft habló. «Allí no». Señaló una mesa aparte. «Por allí».
La boca de Laura se quedó seca mientras cambiaba de rumbo, dirigiéndose a la otra mesa. Una vez que la bandeja fue colocada con éxito y suavidad en esa mesa, Laura suspiró. La situación podría haber sido mucho peor, pero teniendo en cuenta la interacción que había tenido con Edward, ¿cuánto peor podía ser el día? Laura sintió unos ojos en su espalda y se giró lentamente. No se atrevió a mirar a Edward, y en su lugar, hizo una reverencia hacia Norman. «Me voy».
Norman levantó una mano. «Puedes servirnos el té».
«Muy bien».
Laura se volvió hacia el juego de té y comenzó a servirlo. Justo cuando creía que lo tenía claro, había más cosas que hacer, y muchas cosas que podían salir mal. La primera taza de té la sirvió para Norman y se acercó a entregársela. Su mirada era plácida. ¿Por qué había tanto silencio? A continuación, sirvió una taza para Edward y, al entregársela, se sonrojó de color rojo carmesí. Se había olvidado de preguntarle si tomaba crema o azúcar.
Una vez más, se encontró con la mirada de Edward, no menos hipnotizante que la primera vez, y Edward sonrió cálidamente. «Gracias, Laura».
¡Oh, cielos, ha dicho su nombre! ¿Debía avergonzarse o sentirse halagada? Parecía ridículo que tuviera que hacerse esas preguntas. Una vez hecho su trabajo, Laura hizo una nueva reverencia antes de salir de la habitación con toda la compostura que pudo reunir. Al salir, escuchó las palabras del duque.
«¿Cómo sabes su nombre?»
«Tuve un encuentro con ella en el salón».
Laura cerró la puerta y apretó la espalda contra ella, deseando respirar. Ahora el duque de Bancroft sabía del encuentro. No había ninguna posibilidad de que pudiera conservar su trabajo.
«Laura, ¿qué demonios?»
Miró al otro lado del pasillo y descubrió que Diana se acercaba a ella. Laura se llevó una mano al pecho y habló en un susurro. «Soy imposiblemente tonta».
«¿Qué ha pasado?»
Laura cogió a Diana del brazo y se la llevó. «He hecho el ridículo».
«¿Cómo?»
«Primero, se me cayó una taza de té en presencia de Edward Pembroke».
«¿Está aquí?»
«Efectivamente. Entonces me pidieron que sirviera el té y olvidé mencionar la crema y el azúcar».
Diana dejó escapar una risita. «Nada de eso suena tan horrible».
«No entiendes. ¡Hablé con Edward Pembroke! Me miró a los ojos».
«Entonces puedo decirte con seguridad que nunca volverás a ser la misma. Edward Pembroke es el soltero más notorio de toda Inglaterra».
«No me dijiste que era tan guapo. ¿Pero por qué debería importar eso? Para empezar, no tenía por qué hablar con él».
«Te dije que es un hombre amable. No me sorprende en absoluto que haya conversado con usted».
Laura y Diana llegaron finalmente a la ventana que daba al jardín. La lluvia era suave ahora, y el cielo nocturno cubría el jardín. Laura soltó un suspiro de alivio. Tal vez todo lo que decía Diana era cierto. Tal vez no debería preocuparse tanto.
Diana dijo: «Será mejor que vayamos a preparar la cena. Percival dice que necesita ‘todas las manos en la cubierta'».
«¿Para los dos?» Laura frunció el ceño y se volvió hacia Diana.
La voz de Diana se silenció. «Aparentemente, ahora habrá un grupo grande».
«¿De verdad?»
Diana puso los ojos en blanco. «Los hombres del póker. De todas las personas para invitar a cenar con Edward después de tanto tiempo».
«¿Los hombres del póker?»
«Eres quizás el único miembro del personal que no conoce la obsesión secreta de Norman. Aparentemente, es una especie de tiburón de las cartas».
«No me lo puedo imaginar». Norman no le parecía el tipo. El Duque de Bancroft siempre parecía ser reservado.
«Se las arregla bastante bien para mantener el secreto. Si me preguntas, creo que se sienta en esa biblioteca y lee simplemente para pasar el tiempo antes de apostar».
Laura estaba en shock por esta nueva información. ¿Norman Pembroke, un jugador? ¿Lo mantenía fuera de la vista? Cada vez era más evidente que había cosas bajo la superficie en Sage Brook que ella desconocía por completo.
Al ir a su habitación para refrescarse antes de la cena, los pensamientos sobre Edward llenaron su mente. Laura llegó a la conclusión de que, para no perder la cabeza por completo, volvería a pensar en la noche que tenía por delante, en sus sueños de ser institutriz y en su ilusión por coger un libro esa noche y leer a la luz de las velas.
Al mirarse en el espejo, pudo comprobar que el rubor de su mejilla no había disminuido. Laura deseó tener unos polvos para enmendarlo, pero lamentablemente, sus emociones tendrían que estar escritas en toda su cara.
Capítulo 4
Sentado en el gran comedor, Edward se quedó atónito al ver quiénes habían sido invitados a cenar. El variopinto grupo de hombres no parecía merecer la compañía del duque de Bancroft. Estaban desaliñados, nerviosos y, sin duda, todavía borrachos de la noche anterior. Mientras se servía el vino, notó que los hombres parecían animarse un poco. Era una visión extraña y le hizo recordar algo que Edward aún no había mencionado: la importante suma de dinero que faltaba en la cuenta de Norman.
No era el único motivo de su visita a Sage Brook, pero Edward sabía que tendría que mencionarlo en el momento oportuno. Se había percatado de la suma meses antes y le pareció oportuno dirigirse a su hermano. Esperaba que fuera un error de algún tipo o que Norman hubiera gastado el dinero para mejorar Sage Brook. Pero por lo que pudo ver, todo en la mansión seguía igual.
«¿Blanco o rojo, Su Excelencia?»
Edward levantó la vista y encontró a una sirvienta con dos botellas en la mano. Se sintió ligeramente decepcionado. Edward esperaba que fuera la encantadora chica que había encontrado en el salón. Era exquisita en todos los sentidos, aunque llevara un simple atuendo de criada. Edward no podía dar con ella. Era sencilla, notablemente bella y deliciosamente disculpable. Al darse cuenta de que estaba perdido pensando en la misteriosa Laura, Edward respondió a la pregunta.
«Blanco, gracias».
Mientras se servía el vino, Edward volvió a mirar alrededor de la mesa y frunció el ceño. A Edward apenas le habían presentado al grupo y poco antes de la cena le habían dicho que asistirían. Todo era bastante desconcertante.
Norman se aclaró la garganta antes de hablar. «Les agradezco a todos que hayan venido esta noche». Levantó su copa. «Pensé que era apropiado que disfrutáramos de nuestra noche de entretenimiento en presencia de mi estimado hermano».
«Oigan, oigan», dijeron los hombres, todos ellos dando sorbos abundantes.
Edward pensó que era apropiado que él también se dirigiera a la mesa. «Me alegra volver a Sage Brook… y ver que todo está bien». Pero en el fondo de su estómago, sabía que no todo estaba bien. Algo estaba mal.
Esta sensación se convirtió en un hecho cuando finalmente se sirvió la comida. Lomo de cerdo, espárragos bañados en mantequilla y patatas nuevas. Aunque podría considerarse una buena cena, Edward observó que el cerdo estaba demasiado cocido, los espárragos estaban poco hechos y las patatas no tenían sabor.
Como no era de los que protestaban cuando le invitaban a la comida, Edward no lo mencionó sino que se limitó a tomar nota. ¿Qué había estado haciendo Stanley todo este tiempo en la cocina? El tipo estaba notablemente falto de práctica. Un elemento más para despertar la curiosidad de Edward.
Aunque la cena no fue nada destacable, Edward se dio cuenta de que tenía un buen apetito y disfrutó de la comida. Los incómodos caballeros de la mesa empezaron a entablar conversación cuando ya iban por la segunda copa de vino. Otro motivo de sospecha.
«Hace demasiado frío para la caza en esta época del año».
«Con esta espantosa lluvia, ¿quién podría molestarse?»
«Yo, por mi parte, creo que el tiempo mejorará a finales de mes».
«Tan terrible en el campo».
Edward ahogó un bostezo. Le gustaba una buena conversación sobre la vida al aire libre tanto como al siguiente hombre, pero los caballeros de la mesa parecían faltos de espíritu.
Edward habló. «Yo, por mi parte, disfruto de un buen paseo bajo la lluvia. Levanta el ánimo».
Todos los hombres se volvieron hacia él y lo miraron como si estuviera loco. Edward tomó un sorbo de su vino y se volvió hacia su hermano. Los dos hombres se miraron fijamente antes de que Norman bajara la vista a su plato. ¿Qué demonios estaba pasando? Esta no era la clase de reunión que Edward esperaba.
Se imaginó una cena privada entre los dos, seguida de un brandy y una conversación sincera sobre el estado de las cosas. Justo cuando Edward estaba harto, dispuesto a tirar la servilleta y salir furioso de Sage Brook, le pusieron delante un plato con lo que parecía ser un pastel de chocolate. Se lo entregó una mano delicada. Edward se giró y levantó la vista para descubrir a Laura.
«Pudín, Su Excelencia».
Por una vez, Edward se quedó sin palabras. ¿Era aún más hermosa que la primera vez que la vio? No podía ser posible. «Te lo agradezco», respondió, sin apartar su mirada de la de ella. Ella hizo una reverencia y se alejó.
Edward se pasó una mano por el pelo, tratando de recuperar sus sentidos. Seguramente se trataba de un enamoramiento fortuito. A Edward le había sucedido eso antes, y no le dio importancia. ¿Por qué no tenía personal en su finca que fuera tan hermosa? Edward tendría que considerarlo.
Norman continuó la aburrida conversación. «En mi opinión, el tiempo ha ido empeorando aquí. Temo por la salud de mi pobre jardinero».
«El terreno parece bien cuidado», sugirió un hombre.
«Se toma muchas molestias, pero merece la pena el gasto».
¿El gasto? Tal vez por eso faltaba la gran suma de dinero. Aun así, los terrenos no parecían mejor cuidados que antes. Edward miró alrededor de la habitación a su pesar, tratando de localizar a la bonita doncella. No estaba a la vista. Suspiró. Cogiendo el tenedor, dio un mordisco al pastel y se lo llevó a la boca. Era la mejor parte de la comida. Notablemente dulce, al igual que la dama que lo había entregado. Si Laura trabajara en su finca, tal vez cada comida le sabría a ambrosía, simplemente porque sería ella quien se la pusiera delante. Algo más a tener en cuenta.
Una vez terminada la comida, los hombres se retiraron al salón para tomar un brandy y fumarse un cigarro, que era lo que Edward había estado esperando. Lo que descubrió en el salón le sorprendió sobremanera. Una mesa de póquer, perfectamente dispuesta y lista para la acción. Edward se volvió hacia su hermano con la preocupación en el rostro.
Norman sonrió torpemente y se sentó. El brandy se sirvió copiosamente, y el aire se llenó rápidamente de penachos de humo de cigarro. Edward frunció el ceño, echó el rabo hacia atrás y se sentó. Esperaba secretamente que se jugaran las fichas hasta que hubiera dinero sobre la mesa.
Norman preguntó: «¿Estás dentro, hermano?»
Edward deseaba decir que no. Nunca le gustaron los juegos de azar. Edward creía en la agricultura y la economía, en administrar el dinero cuidadosamente y en tomarse el tiempo necesario para asegurarse de que la casa estuviera en orden. El juego no encaja en su filosofía. Sin embargo, no quería parecer descortés ante los demás caballeros y decidió acceder.

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