Halcón Nocturno (Archivos NUMA 14) de Clive Cussler

Halcón Nocturno (Archivos NUMA 14) de Clive Cussler

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Clive Cussler Reino Unido NO. 1 BESTSELLING AUTHOR presenta otra aventura llena de acción en la apasionante serie NUMA Files. . .

Cuando el avión más avanzado jamás diseñado desaparece sobre el Pacífico Sur, los agentes de la NUMA Kurt Austin y Joe Zavala se ven envueltos en una competencia mortal para localizar la máquina caída.

Rusia y China codician la tecnología radical, pero a Estados Unidos le preocupa un problema más oscuro. Saben lo que otros no saben: que el X-37 lleva un secreto peligroso, una carga útil de materia exótica, extraída de las capas superiores de la atmósfera y almacenada a una temperatura cercana al cero absoluto.

Mientras permanezca congelada, la carga estará inerte, pero si se descongela, desencadenará una catástrofe de proporciones casi impensables.

Desde las Islas Galápagos hasta las selvas de América del Sur y un lago de montaña helado, muchos creen que es el lugar de nacimiento del Inca, todo el equipo de la NUMA arriesgará todo en un esfuerzo por evitar el desastre. . . ¿quedarán atrapados en una carrera que nadie puede ganar?

Opiniones editoriales

revisión

Alabanza por las novelas de NUMA Files

“¡Lo último de Cussler es el thriller más asombrosamente lleno de suspenso, tremendamente inventivo y divertido de la serie NUMA Files hasta la fecha! Los fanáticos incondicionales lo aprovecharán «. – Library Journal

» La 11a aventura de Cussler, llena de acción y diversión, ofrece una guarida en una isla volcánica desierta, barcos engañados, hazañas de buceo y muchos matones y esbirros para dar. Kurt Austin algunos problemas, por no hablar de una hermosa mujer científica. ”- Reseñas de Kirkus

“ Electrizante … Cussler ofrece todos los giros y vueltas habituales en el camino hacia el clímax explosivo ”. – Publishers Weekly

“ Ghost Shipes lo más cercano hasta ahora a una aventura de James Bond. Las mejores historias de Cussler son las que son más personales para el héroe, y para Kurt Austin, un intento de rescate fallido todavía causa pesadillas. Otra entrada sólida en la serie NUMA Files ”. – Associated Press —

Extracto. © Reimpreso con permiso. Todos los derechos reservados.

1
Base de la Fuerza Aérea Vandenberg, California

En la actualidad

Steve Gowdy estaba sentado en una cómoda silla en el nivel superior de una sala de control a oscuras en el corazón de la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg. El escenario se parecía a los centros de comando de la NASA en Houston y en Cabo Cañaveral, pero era más pequeño y estaba lleno de personal militar en lugar de civiles.

Gowdy rondaba los cuarenta. Llevaba una camisa polo gris y pantalones negros, su fina capa de cabello castaño arenoso perfectamente peinado pero demasiado delgado para ocultar su cuero cabelludo debajo. Parecía un golfista listo para jugar dieciocho hoyos en el club de campo local, un visitante en una gira de un día o un intermediario aburrido atrapado en otra reunión interminable. Solo las arrugas apretadas alrededor de sus ojos y el tamborileo inconsciente de su dedo en el brazo de la silla sugerían que estaba prestando mucha atención.

Gowdy no había venido a Vandenberg para hacer un recorrido por el lugar, ni para maravillarse con la tecnología, sino para supervisar la etapa final de una misión tan secreta que solo cuarenta personas en todo el mundo sabían de su existencia.

El proyecto se llamaba Ruby Snow , que no significaba nada, por supuesto, pero tenía un tono poético que Gowdy apreciaba. Se trataba de un avión financiado por la Agencia de Seguridad Nacional y operado por la Fuerza Aérea y otros miembros del Departamento de Defensa.

Aeronave era la palabra equivocada, se recordó. El Nighthawk era un vehículo híbrido, parte avión, parte nave espacial. El último de una larga línea de plataformas descendió del transbordador espacial. Era la máquina más avanzada jamás volada y finalmente regresaba a la Tierra después de tres largos años en órbita.

Una gran tormenta que se avecinaba sobre el Pacífico había provocado que la NSA adelantara el reingreso una semana completa, pero, aparte de eso, todo había salido según lo planeado.

Al ver la reentrada en vivo, Gowdy se quedó mirando las enormes pantallas de alta definición que formaban la pared frontal de la habitación. Uno mostraba una columna de números y símbolos que, sinceramente, no significaban nada para él, excepto que todos permanecían verdes.

Una segunda pantalla mostraba un gráfico con una línea que se inclinaba bruscamente desde la esquina superior izquierda antes de nivelarse en el medio y luego comenzaba a caer nuevamente en el lado derecho. Con el nombre de Perfil de descenso de Nighthawk , el gráfico tenía algo que ver con la altitud, la velocidad y la distancia de la aeronave. Pero mantuvo su atención pegada a la pantalla central, donde un mapa satelital global mostraba el Océano Pacífico y las costas occidentales de América del Norte, del Sur y Central.

Los iconos que representan al Nighthawk y las líneas que trazan su camino se dibujaron en colores brillantes. Debido a que el Nighthawk voló en una órbita polar inusual, la ruta de reentrada se originó sobre la Antártida, cruzando el globo en un ángulo diagonal. Había sobrevolado Nueva Zelanda, pasando al este por menos de cien millas, y desde allí trazó una línea directamente sobre la parte superior de las Islas Cook y Tahití. Pasó al sur de Hawai y su proyección continuó hacia Vandenberg y los altos desiertos de California. Todavía le quedaban varios miles de millas por recorrer, pero viajar a más de cinco mil millas por hora significaba menos de cuarenta minutos antes del aterrizaje.

Una llamada resonante sonó por el sistema de altavoces, conocido como bucle. «El vehículo ha superado el Max Q», dijo una voz anónima. “Escudo térmico seguro. Las temperaturas bajan «.

Max Q. Ese era un término que conocía Gowdy. Un punto de peligro : el punto de máxima tensión aerodinámica en la nave. Un punto donde cualquier debilidad o daño probablemente resultaría en una falla estructural y la pérdida de la nave.

Escuchar que Nighthawk había pasado Max Q redujo un poco la ansiedad de Gowdy. Muchas cosas aún podían salir mal, catastróficamente mal, pero se había superado el obstáculo más grande.

Miró hacia el nivel medio de la habitación estilo anfiteatro. Ese nivel era el dominio del director de vuelo. En este caso, un coronel de la Fuerza Aérea llamado Frank Hansen. Hansen era un veterano de ojos acerados de treinta años, un ex deportista de combate y piloto de pruebas que había sobrevivido a dos eyecciones y un accidente en su tiempo y ahora era jefe del 9º Escuadrón de Operaciones Espaciales.

Hansen se volvió, hizo contacto visual y asintió. Hasta ahora tan bueno.

Entre todos los controladores, especialistas y expertos en sistemas, Hansen era el único hombre en la sala, aparte del propio Gowdy, que comprendía el riesgo monumental que estaban tomando. Y si Gowdy lo midió correctamente, Hansen estaba igualmente nervioso.

Hansen apretó el interruptor del intercomunicador. «Dame una actualización de estado», gritó su voz tranquila.

En el nivel más bajo de la sala, los controladores de sistemas individuales entraron en acción. Cada uno de ellos tenía una cosa de qué preocuparse; guiado, telemetría, propulsión, etc. . . Al igual que en la primera fila de un cine, sus posiciones hicieron que mirar la pantalla principal fuera un ejercicio de estiramiento del cuello, pero dado que toda la información que necesitaban se mostraba en monitores más pequeños directamente frente a ellos, rara vez miraban hacia arriba hasta que terminaban sus tareas. .

Gowdy se sentó y escuchó mientras el torrente de respuestas fluía sobre el bucle, su dedo continuaba tamborileando.

«Telemetría: vaya».

«Eléctrico: adelante».

«Controles de vuelo: vaya».

Continuó, cada hombre o mujer informando, confirmando buenas noticias, hasta que todos los controladores habían informado en uno solo.

Siguió una pausa incómoda. Abajo, Hansen esperó y luego presionó el botón de su transmisor. «Orientación, ¿cuál es tu estado?»

No hubo respuesta.

«¿Guia?»

La habitación quedó en un silencio sepulcral. El dedo de Gowdy dejó de golpear. En todas las simulaciones, nunca había escuchado un retraso, ni siquiera unos segundos. Se puso de pie, mirando por encima de la barandilla hacia la fila inferior, donde estaba el controlador de guía.

Un joven aviador con el pelo cortado al rape estaba trabajando furiosamente, escribiendo y tocando cosas en su teclado, cambiando de pantalla.

«¿Guia?» Hansen gritó. «Necesito una respuesta».

«La guía está lista», respondió finalmente el aviador, «pero estamos viendo un retraso en la repetición».

Debido a que el Nighthawk era una nave sin piloto y controlado remotamente desde Vandenberg, el sistema había sido diseñado para repetir cada instrucción de regreso al centro de control antes de ejecutar una maniobra, de manera muy similar a como un piloto repetía las instrucciones al control de tráfico aéreo para asegurarse de que todos estuvieran en la misma página.

Gowdy pulsó su propio botón del intercomunicador, que iba directa y en privado a Hansen. «¿Qué esta pasando? ¿Qué significa eso?»

«Un retraso en la repetición podría ser cualquier cosa», respondió Hansen. Hablaba con una indiferencia practicada. «Podría significar un problema al procesar el comando, un error de nuestra parte o incluso …»

Antes de que se pudiera decir algo más, el controlador de telemetría habló. “La telemetría es amarilla. Señal intermitente «.

En la pantalla grande con los números, dos casillas habían comenzado a parpadear con alarmas amarillas; un tercero comenzó a parpadear en rojo.

“Se detectó una desviación de curso”, dijo el controlador de seguimiento. “Dos grados al sur y girando. . . Cinco grados y girando. . . «

Gowdy sintió que se le encogía la garganta. Volvió a llamar a Hansen. «¿Qué esta pasando?»

Hansen estaba demasiado ocupado para responder y Gowdy volvió a mirar la pantalla. La línea proyectada del Nighthawk había comenzado a curvarse, inclinándose hacia la derecha, alejándose de California y hacia Centroamérica.

«Once grados al sur y todavía girando», dijo el controlador de orientación. “Disminución de velocidad, descenso detenido. Altitud manteniendo nueve mil mil ”.

Gowdy apenas podía creer lo que veía. En lugar de descender según lo planeado, el Nighthawk se nivelaba a noventa y un mil pies y perdía velocidad a causa de ello. Dado que la nave era un planeador en este punto, era imperativo que mantuviera el perfil de descenso adecuado; de lo contrario, perdería tanta velocidad que ya no podría llegar a California.

Gowdy sintió que le temblaban las piernas. Se agarró a la barandilla que tenía delante con una mano mientras la otra se metía en el bolsillo, buscando a tientas una llave.

«Reeditar los comandos direccionales», gritó Hansen secamente.

«Sin efecto», dijo el controlador.

«Reiniciar el programa de comando».

“Reinicio iniciado. . . Colocarse.»

Gowdy bajó las escaleras hasta el nivel de Hansen y mantuvo su posición. Estaba sudando ahora, sus manos temblaban, sus dedos en la tecla que esperaba no usar nunca.

¿Cómo es posible que todo vaya mal ahora? Una década de investigación y tres años en el espacio. ¿Cómo es posible que el esfuerzo fracase aquí al final?

«Veintiún grados al sur», dijo el controlador de orientación. «Altitud aún nueve mil, la velocidad bajando a cuatro mil».

«¿Qué esta pasando?» Gowdy le gritó a Hansen, sin molestarse más con el intercomunicador o la pretensión de calma.

«Hemos perdido el control».

«Puedo ver eso», respondió Gowdy. «¿Por qué?»

«Imposible de decir», dijo Hansen. “Parece ser un giro a la derecha constante. Puede haber daños en el ala o estabilizador vertical. Pero eso no explicaría los problemas de telemetría o el retraso en la repetición del comando «.

Gowdy buscó a tientas la llave en su bolsillo, dándole vueltas y vueltas en la mano. Era su responsabilidad poner fin a la misión si se volvía demasiado peligrosa; su llamada. Actuar temprano antes de que se acabe toda esperanza sería un error, pero actuar demasiado tarde. . . podría ser desastroso.

Dio un paso adelante, irrumpiendo en el espacio personal de Hansen. «Vuelve a encarrilar esta maldita cosa».

Hansen pasó a su lado, casi empujando a Gowdy a un asiento. Los dos hombres nunca se habían querido. Hansen sintió que Gowdy no sabía lo suficiente sobre física y astronáutica como para unirse al programa, y ​​Gowdy consideraba que el coronel de la Fuerza Aérea era arrogante y condescendiente con su autoridad. Los superiores les habían ordenado que se llevaran bien; había funcionado durante un tiempo, pero no ahora.

“Los datos del transpondedor son intermitentes”, dijo el controlador de telemetría. «Estamos perdiendo la señal».

“Reinicie el transpondedor,” gritó Hansen. “Si el transpondedor se apaga, perderemos el rastro del vehículo. No está en la cobertura del radar principal «.

Gowdy se sentó, inmóvil. Su cuerpo se entumeció y escuchó el intercambio desesperado como si estuviera en trance. No importaría si estuvieran en cobertura de radar, el Nighthawk fue diseñado con una cobertura sigilosa completa. A diferencia de otras naves espaciales, era de color negro, invisible para los telescopios. Estaba cubierto con el material absorbente de radar más avanzado jamás desarrollado.

Miró hacia arriba. El vehículo se dirigía ahora hacia la costa de América del Sur a mil quinientas millas por hora. Su turno se fue moderando, su velocidad continuaba cayendo. Su trayectoria de planeo máxima, marcada por un círculo naranja sombreado en el mapa, se reducía con cada segundo y se movía hacia el sur. Ya no llegó a Estados Unidos.

Gowdy sabía lo que tenía que hacer. No había más motivos para esperar.

Sacó la llave roja de su bolsillo y la insertó en una ranura en el panel frente a él. Un giro de la llave abrió un compartimento justo encima de él y un pequeño pedestal se levantó y bloqueó en su lugar. El pedestal estaba marcado con chevrones amarillos y negros. En el centro se asomaba un botón rojo protegido por barras metálicas elevadas que evitaban que fuera presionado por accidente.

Gowdy miró la pantalla. Ahora estaban obteniendo datos de posición erróneos que indicaban que Nighthawk estaba en varios lugares diferentes al mismo tiempo. Los retornos parpadearon intermitentemente, pero la línea principal continuó hacia el sur, en dirección a las Islas Galápagos y más allá de la costa de Ecuador.

“Reinicio de la guía completado”, dijo el controlador.

«¡¿Y?!» Preguntó Hansen.

«Ninguna respuesta.»

«Eso es», susurró Gowdy. Giró la llave a la derecha y el botón rojo se iluminó.

«Autodestrucción, armado», gritó una voz de computadora.

Soltando la llave, Gowdy alcanzó el botón.

Una mano firme lo interceptó, agarró su muñeca y tiró de ella.

Hansen había aparecido a su lado. «¿Estas loco?» gruñó el Coronel de la Fuerza Aérea.

«Se ha desviado del rumbo», dijo Gowdy. «No podemos permitir que caiga en un área poblada, el riesgo es demasiado grande de que suceda lo peor».

Hansen continuó sosteniendo el brazo de Gowdy hacia atrás. “ Lo peor ya ha pasado. Sucedió en el momento en que devolvimos el Nighthawk y su carga a la atmósfera. Destruirlo ahora solo desencadenará la catástrofe «.

Gowdy parpadeó, confundido. Sintió una sensación de vértigo. Realmente no entendió. Pero claro, esto era de lo que Hansen se había quejado todo el tiempo. La ciencia estaba más allá de él.

El Nighthawk desapareció repentinamente de la pantalla. El gráfico que muestra su perfil de descenso quedó en blanco y todos los números en la pantalla lejana se congelaron y comenzaron a parpadear en rojo.

«La telemetría está baja», informó otro controlador con poca emoción. «Se perdió el contacto con Nighthawk «.

Un murmullo recorrió la habitación. Sonaba a miedo. Gowdy se quedó mirando la pantalla, esperando y esperando que reapareciera la línea del curso. Se sentó en silencio mientras fallaban los repetidos intentos de restablecer el vínculo entre Vandenberg y el avión.

Finalmente, apareció un nuevo número en la pantalla y comenzó a contar rápidamente hacia cero.

«¿Que es eso?» Preguntó Gowdy.

«Tiempo de interfaz de superficie», dijo Hansen con siniestra honestidad. «El tiempo más largo posible que el Nighthawk puede permanecer en el aire antes de alcanzar la altitud cero».

El número marcó sin piedad, pasando de minutos a segundos y luego deteniéndose implacablemente a las 0:00:00.

«¿Ahora que?» Preguntó Gowdy.

«Dame cobertura satelital en vivo», ordenó Hansen. «Gran angular. Pacífico Sur y Sudamérica occidental «.

Los controladores hicieron lo que se les ordenó. Nadie preguntó por qué.

Una por una, aparecieron las vistas de satélite. Gowdy contempló la pacífica escena. Las nubes flotaban sobre el Pacífico. La costa oeste de América del Sur corría con fuerza contra las aguas azules del océano. La perturbación tropical en el Pacífico se arremolinaba como un tiovivo pacífico.

Todo parecía tranquilo.

«¿Qué estás buscando?» Preguntó Gowdy.

El severo coronel de la Fuerza Aérea se volvió hacia el burócrata de la NSA que había soportado durante tanto tiempo y exhaló. Fue más alivio que frustración.

“En ausencia de una orden desde el suelo, Nighthawk entrará en un modo autónomo, pensando por sí mismo. Cuando determina su propia posición y calcula que no puede llegar a Vandenberg, la nave ejecutará procedimientos de descenso de emergencia, reducirá la velocidad a una velocidad adecuada y luego aterrizará de manera segura. . . en paracaídas «.

«¿Cómo sabes que aún no se ha roto?» Gowdy respondió, tratando de reafirmar su aura de autoridad. «¿Cómo sabes que el sistema de aterrizaje automático no ha fallado como todo lo demás?»

«Porque», dijo Hansen, «todavía estamos aquí».

Le tomó un momento, pero Gowdy comenzó a comprender. Miró la vista satelital en vivo y todas las cosas normales que mostraba. «¿Cuánto tiempo tenemos?»

Hansen realizó un rápido cálculo mental. «Siete días», dijo. «Menos, si las celdas de combustible, los paneles solares o los paquetes de baterías se dañaron».

Gowdy se volvió hacia la pantalla y la enorme extensión del Pacífico Sur en exhibición. Siete días para buscar en todo ese océano y encontrar una aguja en su pajar acuático. Siete días para encontrar y apagar una bomba de relojería que podría sacudir los mismos cimientos de la Tierra.

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